Universidad
Politécnica de Madrid

La Tierra tiene un 9% más de árboles de lo que se creía

Un estudio internacional en el que han participado investigadores de la UPM demuestra que la superficie árida del planeta cuenta con 476 millones de hectáreas de árboles hasta ahora desconocidos. Los datos equivalen a una nueva Amazonia.

12.05.2017

La Tierra cuenta con 476 millones de hectáreas de árboles de las que hasta ahora no se tenía constancia. Una muy buena noticia para el planeta de la que se ha tenido constancia gracias a un trabajo en el que han participado el investigadores de la Escuela Técnica Superior de Ingenieros de Montes, Forestal y del Medio Natural de la Universidad Politécnica de Madrid (UPM).

El estudio se ha publicado en la revista Science y  de él se han hecho eco varios medios tanto nacionales como internacionales.  Mediante el análisis  con imágenes de alta resolución de las zonas áridas del planeta, que cubren alrededor del 40 % de la superficie, los expertos descubrieron que  en realidad, la superficie arbolada de la tierra es un 9% mayor de lo que se creía, el equivalente a  encontrar otra Amazonia.

"Satélites como Landsat ven dos árboles separados por 29 metros como si fueran uno", dice el profesor de la ETSI de Montes, Forestal y del Medio Natural de la Universidad Politécnica de Madrid (UPM), Luis Gonzaga García Montero, uno de los firmantes españoles de este trabajo internacional, en declaraciones a El País. El problema de ese sistema de medición es que muchos árboles se perdían en la contabilización porque no aparecían en las imágenes o porque se creía que era uno solo cuando había varios.  

La dificultad se hace más acusada en las zonas áridas del planeta, ya que allí la radiación que emiten los árboles puede confundirse con la que emite el propio terreno. "Los satélites no toman fotografías convencionales, registran radiación y determinamos qué hay ahí abajo gracias al diferente tipo de onda espectral", explica García Montero en declaraciones al diario. "Pero en las zonas áridas la radiación del suelo desnudo oculta la de los árboles dispersos", añade.

El estudio en el que los investigadores de la UPM han tenido un papel fundamental examinando instantáneas de 15.000 parcelas de Rusia y Europa, incluido España, gracias al trabajo en equipo de varios profesores y 20 alumnos, pone de manifiesto que en 2015 había 1.327 millones de hectáreas de biomas áridos donde el porcentaje de cubierta forestal es superior al 10%. Ese es el umbral que usa la FAO para poder llamar “bosque” a los árboles hallados en un área de 5.000 m2. Estas cifras suponen elevar casi en un 50% la superficie arbórea presente en las tierras secas y en un 9% el total de los bosques del planeta.

Además de ser una buena noticia medioambiental, el trabajo de los investigadores, promovido por la FAO (Organización de las Naciones Unidas para la Alimentación y la Agricultura), puede influir en las investigaciones sobre los sumideros de CO2 que, hasta ahora presentaban varioas incertidumbres. Así,  del carbono que emitimos los humanos y es capturado por la naturaleza, hay un desfase de un 25% del que no se sabe dónde está, algo que ahora podría quedar resuelto.  “Estas nuevas estimaciones en el cálculo de la superficie arbolada pueden ayudar a dar con esa incógnita”, explica el investigador de la UPM.